Academic journal article Africa

'African Sex Is Dangerous!' Renegotiating 'Ritual Sex' in Contemporary Masaka District

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'African Sex Is Dangerous!' Renegotiating 'Ritual Sex' in Contemporary Masaka District

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The sexual culture of sub-Saharan African peoples is variously utilized as an explanation for the high incidence of HIV in Africa. Thus it has been the target of behaviour change campaigns championed by massive public health education. Based on ethnographic fieldwork (using participant observation, individual interviews, focus group discussions, and a survey) in Masaka District, this article contests a reified, homogeneous and ethnocentric sexualizing of Africans. It engages with how prescribed ritual sex practices are (re)negotiated, contested, affirmed, policed, revised and given meaning within the context of a society living with HIV/AIDS. Among Baganda, sex is customarily a vital component for 'completing' individual prosperity, kin-group equilibrium and social cohesion. Various forms of prescribed customary sexual activities range from penetrative sex interaction between penis and vagina, to symbolic performances such as (male) jumping over women's legs or (female) wearing of special belts. Unlike portrayals of customary sex activities in anti-HIV/AIDS discourse, the notion of 'dangerous sex' and the fear of contagion are not typical of all ritual sex practices in Masaka. Akin to Christianity, colonialism, colonial medicine and modernizing discourses, anti-HIV/AIDS campaigns are the contemporary social policemen for sex, sexuality and sexual behaviour. In this regard, public health discourse in Uganda is pathologizing the mundane aspects of customary practices. The HIV/AIDS metaphor is variously utilized by Baganda to negotiate whether or not to engage in specific ritual sex activities.


La culture sexuelle des peuples d'Afrique subsaharienne est diversement utilisee pour expliquer la forte incidence du VIH en Afrique. C'est pourquoi elle a ete la cible de campagnes de changement de comportement dans le cadre de grands programmes d'education de sante publique. Base sur des travaux ethnographiques (utilisant des observations participantes, des entretiens individuels, des discussions de groupes de reflexion et une enquete) menes sur le terrain dans le district de Masaka, cet article s'oppose a une sexualisation ethnocentrique, homogene et reifiee des Africains. II s'interesse a la maniere dont les pratiques sexuelles rituelles prescrites sont (re)negociees, contestees, affirmees, policees, revisees et interpretees dans le contexte d'une societe qui vit avec le VIH/SIDA. Chez les Baganda, le sexe est coutumierement un composant essentiel pour << completer >> la prosperite individuelle, l'equilibre du groupe de parente et la cohesion sociale. Les formes d'activites sexuelles coutumieres prescrites sont diverses et variees, de l'interaction sexuelle penetrative entre le penis et le vagin aux actes symboliques comine le fait pour l'homme de sauter sur les jambes de la femme, ou pour la femme de porter des ceintures particulieres. Contrairement aux descriptions faites des activites sexuelles coutumieres dans le discours anti-VIH/SIDA, la notion de << sexualite a risque >> et la peur de la contagion ne sont pas typiques des pratiques sexuelles rituelles de Masaka. Comme les discours de la chretiente, du colonialisme, de la medecine coloniale et de la modernisation, les campagnes anti-VIH/SIDA sont les instruments contemporains de poli, ce sociale en matiere de sexe, de sexualite et de comportement sexuel. A cet egard, le discours de sante publique en Ouganda pathologise les aspects prosaiques des pratiques coutumieres. La metaphore du VIH/SIDA est diversement utilisee par les Baganda pour negocier le fait de participer ou pas a des activites sexuelles rituelles specifiques.


HIV in sub-Saharan Africa is predominantly spread through unsafe heterosexual contact. For a long time, the culture of African peoples has been presented as the cause of the high prevalence and incidence of HIV/AIDS on the African continent. Examples include Caldwell et al. …

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