Academic journal article Nineteenth-Century French Studies

Les Trois Romans Experimentaux d'Emile Zola: Lourdes, Rome, et Paris

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Les Trois Romans Experimentaux d'Emile Zola: Lourdes, Rome, et Paris

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Les mythes et les symboles du sauvage doivent nous apparaitre, sinon comme une forme superieure de connaissance, au moins comme la plus fondamentale, la seule veritablement commune, et dont la pensee scientifique constitue seulement la pointe aceree.

--Claude Levi-Strauss, Tristes Tropiques

le n'aurai a faire ici qu'un travail d'adaptation, car la methode experimentale a ete etablie avec une force et une clarte merveilleuses par Claude Bernard, dans son Introduction a letude de la medecine experimentale ... Ce ne sera donc qu'une compilation de textes; car je compte, sur tous les points me retrancher derriere Claude Bernard.

Le plus souvent, il me suffira de remplacer le mot "medecin" par le mot "romancier" pour rendre ma pensee claire et lui apporter la rigueur d'une verite scientifique.

--Emile Zola, Le Roman experimental

C'est sans doute en raison de cette derniere declaration que le Roman experimental d'Emile Zola a suscite tant de commentaires sceptiques, voire meme railleurs, depuis sa publication en 1879. Prenons en exemple une des premieres reponses au fameux essai, celle d'Henry Ceard dans une lettre adressee a l'auteur: "Il y a un sophisme capital dans votre etude sur le roman experimental. Claude Bernard, quand il institue son experience, sait parfaitement dans quelles conditions elle se produira, et sous l'influence exacte de quelles lois determinees ... En est-il identiquement de meme pour le romancier?" (cite dans Oc 10: 1403-04). Selon un autre critique de l'epoque, Armand de Pontmartin, "appliquer les methodes scientifiques a l'art charmant des La Fayette et des Prevost ... equivaut a "tuer le roman" (Souvenirs 344). Plus feroce, son contemporain Rene Ferdas s'indigne que le rapprochement que fait Zola entre roman et science releve de la "pathologie mentale" (Emile Zola 137). On peut egalement citer les propos implacables d'un Ferdinand Brunetiere: "Il ne peut y avoir d'experimentation; il n'y a qu'observation et des lors c'est assez pour que la theorie de M. Zola sur le "roman experimental" manque et croule aussitot par sa base" (Pages et Morgan 468). Gustave Lanson, de meme, notera dans son Histoire de la Litterature Francaise: "Il n'y a pas lieu de nous arreter sur la theorie du roman experimental: elle repose sur la plus singuliere meprise. M. Zola n'a jamais apercu la difference qui existe entre une experience scientifiquement construite dans un laboratoire de chimie ou de physiologie, et les pretendues experiences du roman ou tant se passe dans la tete de l'auteur, et qui ne sont en fin de compte que des hypotheses plus ou moins arbitraires" (Lanson 1060). Pour Georg Lukacs, Zola etait un "progressiste bourgeois liberal beaucoup trop naif pour avoir jamais quelque doute serieux sur la valeur de sa methode positiviste, "scientifique," pourtant tres contestable" (Lukacs 98-100). Plus recemment, on a juge que Le Roman experimental provoquait un "malaise" en raison des effets "totalitaires" qu'il suscite (Weltman-Aron 99).

Toutes ces observations omettent un fait fondamental, a savoir que Zola etait le premier a s'interroger sur la validite de son entreprise ("Avant tout, la premiere question qui se pose est celle-ci: en litterature, oU jusqu'ici l'observation parait avoir ete seule employee, l'experience est-elle possible?" 1177) et que sur la base de cette interrogation, il edifie un systeme qui propose non pas de soumettre l'homme a une experience de laboratoire, mais de creer une pratique de reflexion critique, une veritable "methode de pensee" comme l'a indique Henri Mitterand (10: 1403). Nul n'est donc besoin de materiel d'experimentation ou de lois parfaitement determinees, tels que le reclamaient un Ceard ou un Brunetiere: Zola avait etabli d'entree de jeu que son experience relevait d'une pure logique litteraire, et qu'il entendait en faire un outil cognitif, destine a secouer la pensee humaine de ses attaches conventionnelles. Reste a savoir oU et comment il met en oeuvre ce projet qui lui tient tres a coeur. …

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