Academic journal article McGill Law Journal

Le Juge Canadien, Anglais et Australien Devant L'incertitude Causale En Matiere De Responsabilite Medicale

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Le Juge Canadien, Anglais et Australien Devant L'incertitude Causale En Matiere De Responsabilite Medicale

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In this paper the author discusses the treatment of uncertain causation in medical liability cases decided by the highest courts in Canada, England, and Australia. The author specifically focuses on judicial reasoning with regard to three particular concepts: creation of or increased risk, knowledge of causal facts, and loss of chance.

A review of this case law reveals that these courts generally decline to find causation or liability proven on the basis that the defendant increased the risk of injury. Also marginal are those instances in which causation has been inferred on the basis of the particular knowledge of the defendant. The Supreme Court of Canada has drawn such inferences only where the defendant has particular knowledge of the causal facts and, by his or her own negligence, has rendered the evaluation of the causal link impossible. Finally, this text addresses the recent treatment of loss of chance in medical liability cases, observing that all the courts studied have rejected this approach.

This brief review sheds light on the observation that, despite being sensitive to difficulties plaintiffs face in proving uncertain causation in medical liability cases, the courts studied continue to take orthodox approaches to causation. This study also allows the reader to observe the important place that comparative law has played in the high court decisions rendered in this field.

L'auteure examine le traitement de l'incertitude causale dans les affaires de responsabilite medicale decidees par les tribunaux de derniere instance au Canada, en Angleterre et en Australie. Elle se penche notamment sur le raisonnement judiciaire a l'egard de trois concepts particuliers, soit la creation ou l'augmentation du risque, la creation fautive de l'incertitude causale et la perte de chance.

Une analyse de cette jurisprudence permet de constater que la possibilite de trouver la causalite ou la responsabilite prouvee sur la base de l'augmentation du risque de prejudice par le defendeur est generalement rejetee en matiere medicale. Quant au raisonnement permettant d'inferer la causalite lorsque le defendeur possede une connaissance particuliere des faits et que, par sa faute, il a rendu impossible l'evaluation du lien causal, il fut marginalement applique par la Cour supreme du Canada. Enfin, le texte s'attarde au traitement recent de la perte de chance en matiere medicale et constate son rejet par tous les tribunaux d'instance superieure etudies.

Cette breve etude montre que, malgre l'expression d'une sensibilite a l'egard des difficultes rencontrees par les demandeurs dans la preuve de la causalite medicale en presence d'incertitude, les approches judiciaires dans les ressorts etudies demeurent orthodoxes. L'etude permet egalement de realiser la place importante que tient le droit compare dans les decisions recentes des tribunaux superieurs dans le domaine.

Introduction

I.    La causalite basee sur le risque
      A.  Droit anglais : la naissance d'un concept
      B.  Droit quebecois : la frequentation puis le rejet
      C.  Droit canadien : un rejet inspire du droit civil
      D.  Droit australien : admissibilite discretionnaire
II.   Creation fautive de l'incertitude causale
III.  Des nouvelles de la perte de chance medicale
      A.  Rejet categorique de la Cour supreme du Canada
          ... en droit civil quebecois
      B.  Angleterre : rejet ... avec dissidence
      C.  Australie : rejet en 2010 ... inspire du droit civil
Conclusion

I pity the practitioners as well as the academies who have to make sense of our judgments in difficult cases.

Lady Hale, Sienkiewicz c. Greif (UK) Ltd, Cour Supreme du Royaume-Urd, 2011

Introduction

L'effet de l'incertitude scientifique sur la transformation du droit de la responsabilite civile se fait sentir avec acuite en ce qui concerne la preuve de la causalite. Depuis au moins trente ans, l'incertitude scientifique causale et les difficultes probatoires qu'elle engendre preoccupent en effet nos tribunaux et ont ete l'occasion pour ces derniers d'envisager le developpement d'exceptions aux principes traditionnels du droit de la preuve et de la theorie classique de la responsabilite. …

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