Academic journal article The Romanic Review

Les Ecrivains Contre L'ethnologie? Ethnographie, Ethnologie et Litterature d'Afrique et Des Antilles, 1921-1948

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Les Ecrivains Contre L'ethnologie? Ethnographie, Ethnologie et Litterature d'Afrique et Des Antilles, 1921-1948

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Done, camarade, te seront ennemis--de maniere haute, lucide et consequente--non seulement gouverneurs sadiques et prefets tortionnaires, non seulement colons flagellants et banquiers goulus [...], mais pareillement et au meme titre, [...] ethnographes metaphysiciens et dogonneux, theologiens farfelus et beiges, intellectuels jaspineux, sortis tout puants de la cuisse de Nietzsche ou chutes calenders-fils-deRoi d'on ne sait quelle Pleiade [...]- tons suppots du capitalisme, tous tenants declares ou honteux du colonialisme pillara, tous responsables, tous haissables, tous negriers, tous redevables desormais de l'agressivite revolutionnaire. (Cesaire 31)

Ces quelques lignes ouvrent le quatrieme chapitre du Discours sur le colonialisme d'Aime Cesaire. Cette partie du livre s'attache a montrer que le colonialisme ne se reduit pas aux formes les plus manifestes de la violence politique, mais qu'il existe un colonialisme subreptice, plus insidieux, inscrit dans les discours savants de l'epoque. << Ethnographes metaphysiciens et dogonneux >> : allusion a l'ethnologue Marcei Griaule et a son ecole, qui depuis les annees 1930, se sont fait une specialite de la << metaphysique >> ou de la << sophie >> des populations africaines, en particulier des Dogons, illustree par le tres populaire Dieu d'eau paru en 1948. << Theologiens farfelus et beiges >> : allusion au missionnaire franciscain Placide Tempels et a sa Philosophie bantoue parue en 1945, qui tachait de degager, a la source de l'univers mental bantou, une ontologie de la force vitale (1). << Intellectuels jaspineux, sortis tout puants de la cuisse de Nietzsche ou chutes calenders-fils-de-Roi d'on ne sait quelle Pleiade >> : allusion vraisemblable a Roger Caillois, ancien etudiant de Marcel Mauss a l'Institut d'ethnologie de Paris, cofondateur (avec Georges Bataille et Michel Leiris) du College de Sociologie, grand lecteur de Nietzsche, et ici compare aux voyageurs << fils-de-roi >> des Pleiades d'Arthur de Gobineau, lui-meme auteur de l'Essai sur l'inegalite des races humaines.

Voila done trois figures qui, en apparence, designent l'ethnologie comme l'ennemi de l'ecrivain noir revolutionnaire et Tune des cibles du combat anticolonial. Et c'est aujourd'hui un postulat implicite de nombreuses etudes postcoloniales de la litterature francophone : l'ethnologie est une discipline irremediablement discreditee par son inscription dans l'histoire imperiale, comme l'attestent pele-mele les pratiques de mesure des corps et des cranes qui se poursuivent encore au debut du 20e siecle, la participation du Musee d ethnographie du Trocadero a l'Exposition coloniale internationale de 1931, les vitrines du Musee de l'homme ou voisinent artefacts et ossements jusqu'aux annees 1950, ou l'abstraction reductrice de l'anthropologie structural, toutes pratiques et discours porteurs d'une meme violence << coloniale >> et d'une meme logique de reification de l'<< autre >>. Il est tacitement entendu que les premiers auteurs francophones issus des colonies n'ont pu que se revolter contre une telle entreprise et que leurs oeuvres constituent une reponse et un contre-discours. They wrote back.

Pourtant la precision des references de Cesaire devrait inciter a plus de prudence. Elle semble indiquer qu'il est tres au fait des developpements de la discipline ethnologique, et qu'il en a une connaissance suffisamment fine pour ne pas la rejeter en bloc comme un discours homogene. C'est d'abord une question de date. Foucault et ses analyses de l'intrication entre savoirs et pouvoir ne sont pas encore passes par la. Cesaire est plus classiquement marxiste ; son propos n'est pas d'identifier une violence symbolique inherente a toute entreprise de connaissance, il est de reperer des complicites et de reveler des ideologies. Mais c'est aussi que, comme beaucoup de ces contemporains, Cesaire voit d'abord le discours ethnologique comme une chance et une promesse. …

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